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El impacto de la lactancia y el sacaleche sobre el cuerpo de la mujer

“La maternidad te cambia para siempre” – el cliché que tu propia madre te advirtió. Y ella tenía razón. La maternidad, y específicamente la lactancia materna – el acto fisiológico más importante de la maternidad durante la infancia, te cambia porque literalmente altera tu cerebro – estructuralmente, funcionalmente, y de muchas maneras, irreversiblemente. Estoy a punto de explicar cómo el acto de amamantar separa a las madres que amamantan de las que no lo hacen, en una escala neurológica.

Las madres lactantes y sus bebés están en sintonía a un nivel biológico profundo. De hecho, a veces se hace referencia a una madre lactante y a su bebé como una “díada”: dos individuos tan estrechamente vinculados que se consideran una unidad. Su cuerpo lo nutre (o mediante un sacaleche); su alimentación determina la producción de leche de ella. Los científicos lo llaman “regulación límbica”. Es un fenómeno natural notable por el cual la madre está neurológica y químicamente en sintonía con su bebé, y su bebé con ella.

La relación entre leche materna y oxitocina

Michael Merzenich, el experto en plasticidad cerebral de la Universidad de San Francisco, ha descrito la lactancia materna como una especie de ruptura temporal de la identidad tanto de la madre como del niño que afecta poderosamente a ambos cerebros. “En ese momento, el bebé y la madre se unifican”.

Cuando usted amamanta, se está relacionando con esta pequeña persona de una manera que nunca se ha relacionado con nadie más en su vida. El proceso de amamantar a un bebé de hecho forja nuevas vías neuroquímicas en el cerebro de la madre que crean y refuerzan el comportamiento materno.

Este proceso se ve facilitado por la impresión química y el gran aumento de la oxitocina. Estos cambios resultan en un cerebro motivado, altamente atento y agresivamente protector que obliga a la madre lactante a alterar sus respuestas y prioridades en la vida. Esta cascada hormonal hace que la madre quiera responder a su bebé y le ayuda a interpretar sus necesidades de manera efectiva.

Cuando una madre amamanta, no sólo aumentan sus niveles de oxitocina en la sangre, sino que su cuerpo produce más receptores, aumentando permanentemente sus sentimientos de amor y su capacidad para sentirse amada. La sensibilidad de la madre al poder de la oxitocina es una de las maneras más fundamentales en que ella cambia como una nueva madre. En los humanos, tenemos receptores de oxitocina acurrucados en el tejido mamario. Como el Instituto Karolinska de Suecia, Kerstin Uvnas-Mobery, la autoridad mundial en oxitocina, encontró en una serie de experimentos, las mujeres lactantes tienden a ser menos reactivas a las hormonas del estrés, menos tensas físicamente y menos aburridas.

Pero los elogios no se detienen ahí! En otro estudio, esta vez conducido por Margaret Altemus, profesora de psicología de la Universidad de Cornell, 10 mujeres que amamantan y 10 que no amamantan fueron estresadas al verse obligadas a participar en uno de mis momentos favoritos del pasado: golpear una caminadora sin ninguna razón en particular. El equipo de investigación encontró que las mujeres lactantes liberaron sólo la mitad de la cantidad de hormonas del estrés, en comparación con las que no amamantan. Otros estudios respaldan esto.

Beneficios de la oxitocina en el cuerpo femenino

Parece que la oxitocina no sólo reduce la presión arterial sino que también inhibe la liberación de la hormona del estrés glucocorticoide. Los glucocorticoides son una de las razones por las que el estrés prolongado puede dañar el hipocampo. Mientras tanto, la prolactina, apodada “la hormona parental”, atenúa el miedo y la ansiedad al inhibir la amígdala (la parte del cerebro responsable de las respuestas al miedo). Las dos hormonas se elevan cada vez que el bebé amamanta en el seno, alcanzando niveles sanguíneos de ocho veces la norma (Ellison 2006). En otras palabras: los sistemas antiestrés de las madres lactantes se activan con frecuencia y se amortiguan.

La oxitocina es el arma de la madre naturaleza contra el estrés, un mecanismo innato que las madres mamíferas disfrutan para que el estrés no interfiera – y menos aún demasiado – con la función mental. Como ha comentado el biólogo de Stanford Robert Sapolsky, un experto internacional en estrés: “De alguna manera los mamíferos lo han resuelto, porque la cognición es algo bueno cuando tienes pequeños dependientes”-

Las madres lactantes responden al estrés menos con el modelo banal de “pelear o huir” (comúnmente visto en los hombres) y más con uno alternativo que ha sido llamado “tienda y amigo” – con amabilidad en lugar de enojo. Este modelo femenino de la respuesta al estrés es nuevo, gracias al desencadenamiento de la oxitocina en la lactancia. A lo largo de la mayor parte de la historia de la humanidad, las mujeres han tenido que cuidarse no sólo de sí mismas, sino también de las crías que probablemente tenían a remolque. Sus cuerpos sabían que tenían poca gente a la que cuidar puramente debido a las señales producidas por la lactancia sostenida.

Una consecuencia de esta biología es que cada género ha evolucionado de manera diferente en materia de respuestas psicológicas al estrés. Las madres que amamantan con fórmula responden al estrés como los hombres, de una manera más “pelear o huir”, debido a su baja exposición a la oxitocina en relación con las madres lactantes. Esto explica en parte por qué las madres lactantes son significativamente menos propensas a abusar de sus bebés.

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